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美国公路为什么落后

作者:薛涌 来源:《意林》

到美国以后,细心的人刚出机场上了高速公路就会感到强烈的反差:车颠簸得厉害,公路坑坑洼洼。下了高速,一般的地方公路则更惨,有时开车不得不提高警惕躲着坑。和中国、日本那种宽广、平整的公路比起来,美国的公路仿佛属于第三世界。在北京生活,呼吸污染的空气,人要折寿。在美国生活,在崎岖不平的路上颠簸,车要折寿。

这种状况,持续了不是一两年了。我1994年刚来美国时就是如此。美国人并非不抱怨,但问题非但解决不了,反而每况愈下。最近读《经济学人》,才多少明白其中的奥妙。

美国高速公路的资金来源,22%来自联邦政府;大众通勤交通设施的资金,17%来自联邦政府。而联邦政府用于资助这两个项目的资金,则主要来自汽油税。1956年,美国创建了高速公路信托基金(Highway Trust Fund)。1982年,国会在这个高速公路信托基金内创立了大众通勤(Mass Transit)账户。

油和路,是开车绕不开的两个东西。通过汽油税资助公路的建设和维修,也属于羊毛出在羊身上,似乎合情合理。但是,技术进步使这样的财政结构越来越难以维持。1993年,美国的私车平均用每加仑油能跑28.4英里;到了2010年,每加仑则可以跑33.7英里。也就是说,汽车越来越节能省油,大家用油少的结果,是缴纳的汽油税也越来越少。这次经济衰退又雪上加霜,使美国人少开车。2010年美国人开车的里程比起2006年来减少了4.8万亿公里。这也难怪,从2007年到2010年,高速公路信托基金的收入减少了七分之一。这逼得国会不得不在2008至2010年期间从一般税收中破天荒地向高速公路基金转移了345亿美元的拨款。但即使如此,国会预算办公室还是预测,到2013年,高速公路信托基金甚至将无法支持高速公路的维修。

另外,大约一半的高速公路资金和20%的大众通勤资金是来自州政府。但是,在当今的经济衰退中,州财政受到的打击尤大,不可能对高速公路大笔拨款。联邦政府则因为削减赤字和债务问题两党陷入僵局,更是无法拿出钱来。与此同时,美国人口在增长,公路系统需要扩张,否则就会出现严重超载,进一步加剧已有设施的折旧率。

里根在20世纪80年代发动保守主义革命,说政府不能解决问题;恰恰相反,政府就是问题本身。这种意识形态,在美国已经深入人心。大家一提扩大公共开支就神经过敏。所以,连奥巴马也反对增加汽油税。可惜,公交体系一直是政府来操办的。政府必须靠税收来办事,否则就是巧妇难为无米之炊。美国人目前陷入限制政府规模和要求政府服务的纠结中不能自拔。在可预见的将来,美国第三世界级别的公路还只能穷凑合。至于大众通勤轮轨交通,就更难有作为了。

(伯仲摘自百度文库 图/兜子)

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